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距今300万年南非古人“小脚”或为人类直系祖先

 更新时间:2014-03-19 06:52

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距今300万年南非古人“小脚”或为人类直系祖先

  “小脚”可能(would)至少有300万年的历史。图片来源:ron clarke

他被称为“小脚”,但对于研究人类进化的科学家而言,他却是一个“大人物”——他是已知人类世系早期成员中最完整的骨架。自从这具化石于上世纪90年代在南非的山洞中被发现以来——他的名字则缘于其相对较小的脚骨,研究人员一直在激烈争论他到底有多老,据估计,“小脚”大约(about)生活在距今300多万年至200万年前。然而(however)对发现“小脚”的山洞进行的一项新的地质学分析断言,“小脚”至少有300万岁了。如果真是这样(then),则意味着他老得足以成为(chéng wéi)今日人类的直系祖先,并可能将南非推到人类进化的最前沿。

南非约翰内斯堡金山大学古人类学家ron clarke于上世纪90年代最早发现了“小脚”。clarke当时在之前从位于约翰内斯堡西北40公里的sterkfontein山洞内挖掘的动物骨骼中,无意发现了4块小型更新纪灵长类动物的脚骨化石,于是他便和自己(zì jǐ)的团队再次回到山洞中发掘剩余的化石。

1997年,研究人员发现,“小脚”的骨架被深深地嵌( dù)肷蕉吹难也阒小J率瞪希龉羌芏急煌旰玫乇4嫦吕粗敝磷钚(smallest)的手指骨和脚趾骨,这可谓是极端罕见的情况。(例如,著名的南方古猿露西仅保存了40%的骨骼。)研究人员总共花了15年才把这些易碎的化石挖了出来。

一些研究小组试图通过测定环绕在周围的岩层年代来确定“小脚”的年龄(nián líng),其使用的技术基于地球磁场或岩石的铀衰变。(骨骼化石对于放射性碳测年法而言过于古老,后者的测年极限为45000年。)clarke的研究团队估计,“小脚”大约(about)有330万年的历史——这与在东非发现的露西相差无几。“小脚”的解剖学信息随后被发表,clarke认为,他似乎比露西距离后来的人类更近一些——尽管他的头骨与露西一样原始,但手骨却要更加现代,而脚骨则同时具有类人猿与人类的特征。

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